Boulton Paul Defiant


Caza nocturno británico
British night fighter

 


DATOS TÉCNICOS
(Defiant Mk I)
TECHNICAL DATA
(Defiant Mk I)
TIPO:Caza nocturno biplaza. TYPE:Two-seat night fighter.
TRIPULANTES:2 CREW:2
ENVERGADURA:11’99 m. SPAN:39.4 ft.
LONGITUD:10’77 m. LENGTH:35.4 ft.
ALTURA:3’45 m. HEIGHT:11.4 ft.
SUPERFICIE ALAR:23’3 m². WING AREA:250 ft².
PESO EN VACÍO:2,849 kg. EMPTY WEIGHT:6,282 lb.
MOTOR:Un motor en línea Rolls-Royce Merlin XX de 1.280 CV (954 kW). (Mk II) ENGINE:One 1,280-hp (954-kW) Rolls-
Royce Merlin XX inline piston engine. (Mk II)
ARMAMENTO:

  • Cuatro ametralladoras de 7’7 mm. en una torreta dorsal operada eléctricamente.

ARMAMENT:

  • Four 0.303-in (7.7-mm) machine guns in power-operated dorsal turret.
VELOCIDAD MÁX.:504 km/h. MAX. SPEED:313 mph.
TECHO:9.250 m. CEILING:30,350 ft.
ALCANCE:748 km. RANGE:465 ml.
PRIMER VUELO:11 de agosto de 1937. FIRST FLIGHT:11 August 1937.
VERSIONES:7 VERSIONS:7
CONSTRUIDOS:1.065 (todos los modelos). BUILT:1.065 (all variants).

Los cazas eran tales no sólo por ser los aviones más rápidos y maniobrables, sino por llevar armamento ofensivo para atacar y destruir otros aviones. En la aviación el armamento tuvo un proceso lento de desarrollo, que tuvo sus orígenes en los revólveres que pilotos y observadores de aviones de reconocimiento emplearon en el Frente Occidental en la Primera Guerra Mundial. Desde ese momento el desarrollo fue veloz, empleándose posteriormente desde rifles a ametralladoras. Al final del conflicto, las ametralladoras gemelas delanteras con mecanismo de sincronozación para ajustar el momento de disparo de cada cartucho de modo que atravesase la hélice sin dañarla se consideraba el mejor arma para un caza.

Hubo pocos cambios hasta los años 30 con la introducción de los aviones monoplanos, Este hecho, unido a la mayor fiabilidad de los mecanismos de las ametralladoras, hizo posible el abandono del sistema de sincronización e instalar armas en las alas con disparo delantero, lejos de la hélice. En el Reino Unido, esto se consiguió primeramente con el Hawker Hurricane, que entró en servicio en la RAF en diciembre de 1937. Este caza de 12’9 m. de envergadura llevaba ocho ametralladoras, y como se puede suponer, con estas ocho ametralladoras afinadas para concentrar su fuego en un punto, el Hurricane suponía un arma formidable. No pasó mucho tiempo, desde luego, antes que otras naciones se hiciesen con aviones similares, y la ventaja táctica que tuvieron el Hurricane y el Supermarine Spitfire en sus comienzos tuvo corta duración.

Un nuevo concepto táctico, planteado por vez primera en 1935, proponía el empleo en los cazas de una torreta eléctrica dotada de varias ametralladoras. Esta idea parecía tener más de una ventaja: primeramente, relevaba al piloto de la doble tarea de pilotar y encontrar un objetivo, además de seguirlo y acertar el blanco; en segundo lugar, el armamento se podría usar para el ataque o la defensa en un radio de disparo mucho mayor que el del armamento fijo. El empleo de una torreta eléctrica no era totalmente nuevo, ya que el biplano Hawker Demon ya la llevaba en 1934 pero un motivo diferente. Y era que las grandes prestaciones de este caza biplaza hacían casi imposible para el observador-artillero en la carlinga trasera apuntar y disparar la única ametralladora Lewis con eficacia. Boulton Paul Aircraft produjo un total de 59 Demon para Hawker, dotados de una torreta Frazer-Nash hidráulica, además, muchos Demon fabricados por Hawker fueron modificados posteriormente con ella.

De este modo, cuando el Ministerio del Aire hizo pública la Especificación F.9/35, solicitando un caza biplaza dotado de torreta eléctrica, tanto Boulton Paul como Hawker realizaron propuestas. Sin embargo, el Hawker Hotspur no habría de ser competidor contra los dos ejemplares solicitados a Boulton Paul, ya que las fábricas de Hawker no disponían de capacidad para hacerse cargo de nuevos pedidos y por ello el prototipo del Hotspur fue abandonado.

Denominados Defiant, los primeros prototipos de Boulton Paul realizaron su primer vuelo el 11 de agosto de 1937. Se trataba de un monoplano de ala baja cantilever fabricado en metal, dotado de un tren de aterrizaje plegable con rueda de cola y motor en línea Rolls-Royce Merlin I de 1.030 CV (768 kW). El segundo prototipo poseía un motor Merlin H. Ambos poseían una torreta grande y pesada artillada con cuatro ametralladoras y montada sobre el fuselaje tras la carlinga del piloto. Su peso y la gran resistencia al avance que causaba su parte superior visible, por mucho que se carenase, habrían de imponer límites a la velocidad y maniobrabilidad del avión.

El primer caza diurno Defiant F. Mk I de fabricación en serie voló el 30 de julio de 1939, y las entregas a la Escuadrilla Nº 264 se iniciaron en diciembre de ese año. Fue esta unidad la primera en emplearlo operativamente el 12 de mayo de 1940 sobre las playas de Dunkerque, consiguiendo una sorpresa táctica total. Los cazas que realizaban el clásico ataque por la cola de los Defiant recibían una auténtica lluvia de fuego de sus cuatro ametralladoras. En un sólo día se derribaron 38 aviones enemigos y un total de 65 para finales del mes. Pero sólo fue una breve superioridad aérea, porque los pilotos de la Luftwaffe no tardaron en descubrir que podían atacar de frente o desde abajo en completa inmunidad. Los días de estos cazas estaban contados y fueron retirados de las operaciones diurnas en agosto de 1940.

Por contra se decidió emplear al Defiant como caza nocturno instalándose el relativamente novedoso y secreto radar AI en muchos Mk I en sus variantes AI Mk IV o AI Mk VI. Estos aviones fueron denominados NF. Mk IA. Así equipados habrían de demostrar su valía al contribuir a la defensa nocturna de Gran Bretaña en el invierno de 1940-41, periodo en el que consiguieron más derribos como interceptadores que ningún otro caza nocturno del momento. En un intento por mejorar sus prestaciones, dos Mk I fueron escogidos como prototipos de la nueva versión Mk II. Además de la instalación de un motor Merlin XX más potente y de incrementar su capacidad de combustible, se les dotó de un timón más grande, y recibieron otros cambios en la refrigeración del motor y los sistemas de combustible. Probado por primera vez el 20 de junio de 1940, el Defiant Mk II llegó a los 210 unidades fabricadas, muchas de las cuales posteriormente se convertirían en remolcadores de blancos TT. Mk I. Con los 150 Mk I que fueron reconvertidos a TT. Mk III y los 140 TT. Mk I nuevos, la fabricación total de este avión, incluidos los prototipos, alcanzó la cifra de 1.065 hasta 1943, cuando se dejó de producir.

En el auge de su despliegue como cazas nocturnos, los Defiant formaban parte de 13 escuadrillas de la RAF. Posteriormente fueron empleados en Gran Bretaña, Oriente Próximo y Lejano Oriente como remolcadores de blancos, además se modificaron otros 50 Mk I para misiones de rescate sobre el mar encuadrados en las Escuadrillas Nº 275, 276, 277, 280 y 281.



Fighters were fighters not just for the reason that they were the fastest and most manoeuvrable of aeroplanes, but because they carried offensive weapons to attack and destroy other aircraft. This had been a slowly developing process, originating with such weapons as the revolvers which had first been used in anger by pilots or observers of reconnaissance aircraft that took to the skies over the Western Front during World War I. From that point development was rapid, leading first to rifles and then to a variety of machine-guns. By the end of that war twin machine-guns, firing forward and provided with synchronising gear to “time’ the moment of fire of each cartridge, so that the bullet passed between the revolving propeller blades, was considered to be the best form of armament for a fighter aircraft.

There was to be little change until the 1930s and the introduction of monoplane fighters. This factor, coupled with the greater reliability of machine-gun mechanisms, made it possible to dispense with the synchronising gear, and to mount the guns in the wing to fire forward, well clear of the propeller disc. So far as the UK was concerned, the ultimate appeared to have been reached with the Hawker Hurricane, which first entered service with the RAF in December 1937. This 40-ft (12.19-m) span fighter carried eight machine-guns, and it can be appreciated that with these eight guns harmonised to concentrate their fire at an optimum aiming point the Hurricane represented a formidable weapon. It was not long, of course, before the fighter aircraft of other nations became similarly equipped, and the tactical advantage held initially by the Hurricane and Supermarine Spitfire was of comparatively short duration.

A new tactical concept, first conceived in 1935, proposed the use in fighters of a power-operated multi-gun turret. This appeared to have more than one advantage: firstly, it relieved the fighter pilot of the dual task of flying the aircraft and concentrating on finding, holding and hitting a target; secondly, the weapons could be used offensively, or defensively, over a far greater field of fire than that possible for a fixed battery. The use of a power-operated turret was not entirely new, however, for a Hawker Demon biplane had been so equipped in 1934, but for a very different reason. This resulted in the fact that the high performance of this two-seat fighter made it almost impossible for the observer/gunner in the aft cockpit to sight and fire the single Lewis gun with sufficient accuracy. A total of 59 Demons was manufactured for Hawker by Boulton Paul Aircraft under sub-contract, and each had a Frazer-Nash hydraulically operated turret installed; in addition many Demons of Hawker manufacture were modified retrospectively.

Thus, when the Air Ministry issued Specification F.9/35, calling for a two-seat fighter with a power-operated gun turret, both Boulton Paul and Hawker made submissions. The Hawker Hotspur prototype was not, however, to compete against the two which were ordered from Boulton Paul, primarily because the Hawker factories had no productive capacity available, and consequently the Hotspur prototype was abandoned.

Named Defiant, the first of Boulton Paul’s prototypes made its initial flight on 11 August 1937. It was a low-wing cantilever monoplane of all-metal construction, provided with retractable tailwheel type landing gear, and powered by a 1,030-hp (768-kW) Rolls-Royce Merlin I inline engine: the second prototype had a Merlin H engine. Both, of course, had the large and heavy four-gun turret mounted within the fuselage aft of the pilot’s cockpit. Its weight, and the high degree of drag imposed by the protruding section of the turret, no matter how cleverly faired in, was to impose limits on speed and manoeuvrability.

The first production Defiant F. Mk I day fighter was flown on 30 July 1939, and deliveries to No. 264 Squadron began in December of that year. It was this squadron which first deployed the type operationally, on 12 May 1940 over the beaches of Dunkirk, achieving complete tactical surprise. Fighters making conventional attack on the tail of the Defiants were met with an unprecedented burst of fire from the four machine-guns: on one day they claimed 38 enemy aircraft destroyed, and a total of 65 by the end of May. It was, however, only brief air superiority, for it did not take long for Luftwaffe fighter pilots to discover that they could attack head-on, or against the belly of the Defiant, with complete immunity. The days of these fighters were numbered, and they were withdrawn from daylight operations in August 1940.

It was instead decided to use the Defiant in a night fighter role, and the comparatively new and highly secret AI radar was installed in many of the Mk I aircraft, comprising either AI Mk IV or Mk VI, aircraft so fitted being designated NF.Mk IA. With this equipment they were to prove a valuable addition to Britain’s night defences in the winter of 1940-1, and during this period they were to record more ‘kills’ per interception than any other contemporary night fighter. In an attempt to improve the performance of the Defiant, two Mk Is served for conversion as prototypes of a new Mk II version. Apart from the installation of a more powerful Merlin XX engine, fuel capacity was increased, a rudder of greater area was provided, and there were modifications to the engine cooling and fuel systems. First flown on 20 June 1940, the Defiant Mk II was built to the number of 210 examples, of which many were later converted as TT. Mk I target tugs. In addition 150 Mk Is were converted to TT. Mk IIIs, and 140 new production TT. Mk Is were built to bring total construction, including prototypes, to 1,065 when production ended in 1943.

At the peak of its deployment as a night fighter, Defiants equipped 13 RAF squadrons. They were used subsequently at home, and in the Middle and Far East, as target-tugs, and in addition about 50 Mk Is were modified for use in air/sea rescue role, serving with Nos. 275, 276, 277, 280 and 281 Squadrons.


FUENTES Y REFERENCIA – SOURCES & REFERENCE

David Mondey, The Hamlyn Concise Guide to British Aircraft of World War II, Chancellor Press, 2001.

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