Lockheed C-141 Starlifter


Avión de transporte norteamericano
U.S. airlifter

 


DATOS TÉCNICOS
(C-141B)
TECHNICAL DATA
(C-141B)
TIPO:Avión de transporte estratégico. TYPE:Strategic airlifter.
TRIPULANTES:5-7 CREW:5-7
ENVERGADURA:48’8 m. SPAN:160 ft.
LONGITUD:51’3 m. LENGTH:168.4 ft.
ALTURA:12 m. HEIGHT:39.3 ft.
SUPERFICIE ALAR:300 m². WING AREA:3,228 ft².
PESO EN VACÍO:65.542 kg. EMPTY WEIGHT:144,492 lb.
MOTOR:Cuatro turbofan Pratt & Whitney TF33-P-7 de 9.071 kgf. ENGINE:Four Pratt & Whitney TF33-P-7 turbofans developing 20,250 lbf.
CARGA MÁX.:41.222 kg.

MAX. PAYLOAD:90,880 lb.

VELOCIDAD MÁX.:885 km/h. MAX. SPEED:550 mph.
TECHO:12.500 m. CEILING:41,000 ft.
ALCANCE:4.723 km. RANGE:2,935 ml.
PRIMER VUELO:17 de diciembre 1963. FIRST FLIGHT:17 December 1963.
VERSIONES:4 VERSIONS:4
CONSTRUIDOS:285 BUILT:285

El avión de transporte Lockheed Modelo 300 fue diseñado en respuesta al primer decreto oficial del presidente John F. Kennedy tras su toma de posesión: desarrollar un transporte supersónico que extendiese el alcance de las fuerzas estadounidenses en el mundo. En marzo de 1961 nació el C-141 Starlifter. Con idéntica sección transversal que su equilibrado pariente, el Lockheed C-130 Hercules, el Starlifter realizó su primer vuelo el 17 de diciembre de 1963.

Diseñado con carlinga presurizada y puestos para su amplia tripulación, el C-141 resultaba muy versátil, susceptible de adoptar con rapidez cualquiera de las treinta configuraciones de transporte de material o tropas. Podía transportar una gran variedad de cargamento en palés incluidos la gran mayoría de vehículos del arsenal norteamericano, así como 205 pasajeros o 168 paracaidistas totalmente equipados. En misiones de evacuación médica, el avión podía llevar hasta 103 pacientes en literas o 113 no encamados, o una combinación de ambos. Algunos C-141 fueron modificados para transportar el misil balístico intercontinental LGM-30 Minuteman en contenedores especiales.

El Starlifter participó en la Guerra de Vietnam realizando vuelos casi diarios al sureste de Asia con tropas y suministros, y evacuando bajas de regreso a los EE.UU. También aterrizó en Hanoi para repatriar a los prisioneros de guerra norteamericanos durante la Operación Homecoming en 1973.

Anteriormente se le había encontrado al Starlifter un error importante: el avión poseía restricciones de volumen, es decir, a menudo se cargaba al máximo antes de alcanzar su límite de peso. A mediados de los años 70 Lockheed propuso “alargar” el fuselaje del C-141, y tras firmar un ambicioso contrato, 270 de los 274 aparatos existentes fueron dotados de dos “extensiones”, una por delante y otra por detrás de las alas añadiendo poco más de 7 metros a la longitud total del fuselaje, además de un receptáculo de repostaje en vuelo para ampliar su alcance. El primer C-141B transformado realizó su primer vuelo en diciembre de 1979, completándose el programa de conversión el 30 de junio de 1982. El “estiramiento” del Starlifter proporcionó un treinta por ciento más de capacidad de carga, o, en otras palabras, le dió al Mando de Transporte Militar el equivalente a 90 aviones más.

Los cuatro C-141 que no fueron transformados se convirtieron en los Starlifter más antiguos en servicio. Fueron empleados como aviones de pruebas, NC-141A, en la base Wright-Patterson y posteriormente en la de Edwards. Estos aparatos, salidos del primer lote de producción de Lockheed, y que incluían al primer avión fabricado, se usaron en varios tipos de pruebas de la NASA y en el desarrollo de sistemas de pilotaje por mandos electrónicos aplicables a aviones de gran tamaño. El último modelo NC fue retirado a AMARC (Centro de Mantenimiento y Regeneración Aérea) el 7 de agosto de 1998.

El Lockheed Starlifter tomó parte en todas las principales intervenciones militares norteamericanas desde 1964: la Guerra Fría, Vietnam y la Operación Nickel Grass de transporte de emergencia de armas y suministros a Israel durante la Guerra del Yom Kippur en octubre de 1973. Los Starlifter también participaron desde Christchurch (Nueva Zelanda) en apoyo de la Operación Deep Freeze transbordando personal y equipo a la Antártida. Fue un Starlifter el que devolvió a su país a los rehenes norteamericanos desde Teherán (Irán) en 1981. También fueron empleados para el transporte de paracaidistas en la Operación Urgent Fury en la isla de Granada en octubre de 1983, y en la Operación Just Cause, la invasión de Panamá de diciembre de 1989. El 20 de diciembre de 1989 los Starlifter arrojaron unos 2.000 paracaidistas sobre el aeropuerto Omar Torrijos próximo a Ciudad de Panamá, la operación aerotransportada más grande desde la Segunda Guerra Mundial.

Sin embargo, el momento de mayor esplendor de los Starlifter tuvo lugar durante los preparativos de la Operación Desert Storm entre agosto y diciembre de 1990. Fue un Starlifter del 437ª Ala Militar de Transporte con base en Charleston (Carolina del Sur) el primer avión de las fuerzas norteamericanas en aterrizar en Arabia Saudí transportando elementos de control del tráfico aéreo de la 438ª Ala Militar de Transporte procedentes de la base McGuire, que habrían de supervisar el enorme flujo de aviones procedentes de los EE.UU. Durante el siguiente año la flota de Starlifter realizó la mayor parte de las misiones de transporte (7.047 de 15.800) en apoyo a la guerra de Irak, llevando más de 41.400 pasajeros y acarreando más de 139.600 toneladas de carga.

Tras la Operación Desert Storm, el Mando de Operaciones Especiales empleó también el Lockheed Starlifter en operaciones encubiertas. Trece aparatos C-141B, denominados SOLL/SOLL II (Operaciones Especiales a Baja Cota), recibieron sistemas electrónicos Raytheon, que añadían capacidad de penetración en espacio aéreo enemigo y sistemas de autoprotección al avión. A su fuselaje le “brotaron” salientes y protuberancias que alojaban sistemas de navegación y comunicación actualizados, tales como una torre de detección avanzada de infrarrojos (FLIR), receptor de alerta por radar y contramedidas anti-infrarrojos y antimisiles.

El envejecimiento de la flota durante los años 90 y el cambio de siglo se convirtió en una gran preocupación. Los Starlifter se aproximaban por entonces a la marca del millón de horas de vuelo. Tras la conversión al modelo B, la vida operativa de estos aparatos se proyectó para las 45.000 horas de vuelo. Los retrasos en la producción del sustituto del C-141, el McDonnell (hoy Boeing) C-17 Globemaster III, unidos a las nuevas peticiones de la Fuerza Aérea de los EE.UU. de aviones de transporte estratégicos con penetración a baja cota, aceleraron el desgaste de los Starlifter. Se descubrieron grietas en las alas y otros síntomas de fatiga mucho antes de llegar a los límites de horas de vuelo proyectados.

Como consecuencia, se redujo el número de unidades en servicio activo de la Fuerza Aérea. Se consideró que el Starlifter sería retirado de primera línea en el Mando de Transporte Militar hacia 2003. Los 63 aparatos más “jóvenes” sufrieron grandes modificaciones, tales como la introducción del Sistema de Control de Vuelo Todo Tiempo (AWFCS) que incorporaba un piloto automático digital, pantallas de aviónica avanzada, GPS, comunicación por satélite y el sistema anticolisión en tierra (GCAS). Estos aviones, denominados C-141C “carlinga de cristal”, sirvieron en unidades del AFRC (Mando de la Reserva de la Fuerza Aérea) y la Guardia Nacional hasta 2004. El último vuelo de un C-141 en servicio activo tuvo lugar el 16 de septiembre de 2004 cuando el aparato 63-0633 del Ala 305ª de Transporte Aéreo de la base McGuire en Nueva Jersey fue retirado al AMARC. La exitosa carrera del Lockheed Modelo 300 llegó a su fin el 6 de mayo de 2006, día en el que el avión 66-0177, el famoso “Taxi de Hanoi”, realizó su último vuelo en la base Wright-Patterson (Ohio).



The Lockheed Model 300 airlifter was designed in response to President John F. Kennedy’s first official act after inauguration: to develop an all-jet powered transport to extend the reach of US forces around the world. In March 1961 the C-141 was born. Using the same internal cross-section as its stable mate, the Lockheed C-130 Hercules, the “Starlifter” took to the air on 17 December 1963.

Designed with a pressurized cabin and a crew station, the C-141 was very versatile, able to be quickly converted to any of about thirty cargo or troop-carrying configurations. The C-141 could carry a variety of palletized cargo including most wheeled vehicles in the US inventory, as well as 205 passengers or 168 fully equipped paratroopers. For medical evacuation, the aircraft could carry 103 litter patients, or 113 ambulatory patients, or a combination of the two. Some 141s were modified to carry the LGM-30 Minuteman intercontinental ballistic missile in their special containers.

The Starlifter participated throughout the war in Vietnam, making nearly daily trips to Southeast Asia with troops and supplies for the effort, and evacuating casualties back to the United States. They were the aircraft that landed in Hanoi to return US POWs to the USA during 1973’s Operation Homecoming.

Early on, a major flaw was found on the Starlifter. It was discovered that the aircraft was volume-limited, that is, it was often fully loaded before it reached its maximum weight limit. In the mid-1970s, Lockheed proposed “stretching” the C-141 fuselage, and under an ambitious contract, 270 of the existing 274 Starlifters were fitted with two “plugs”, one forward and one aft of the wing, adding 23 feet to the fuselage length, as well as an in-flight refueling receptacle for extended range. The first converted C-141B took to the air in December 1979, and the conversion program was completed on 30 June 1982. The Starlifter “strech” provided a thirty percent in cargo capacity, or in other words, the increased length gave the Military Airlift Command the equivalent of 90 additional aircraft.

The four C-141s that were never converted to Bs were the oldest Starlifters in service. They serviced at Wright-Patterson, and later Edwards AFB as test aircraft, the NC-141As. These airframes, from the initial batch of Starlifters off the Lockheed production line (including the very first production C-141), were used throughout their careers for various test work, including tests for NASA and developing fly-by-wire systems for large aircraft. The last of the NCs was retired to AMARC (Aircraft Maintenance And Regeneration Center) on 7 August 1998.

Lockheed’s Starlifter has participated in every major US action since 1964: the Cold War, Vietnam and Operation Nickel Grass, the emergency airlift of arms and equipment to Israel during the Yom Kippur War in October 1973, C-141s have operated from Christchurch, New Zealand, in support of Operation Deep Freeze, shuttling personnel and supplies to the Antarctic Continent. It was a Starlifter that brought the hostages home from Tehran, Iran in 1981. The C-141 also participated in Operation Urgent Fury in Grenada in October 1983, and Operation Just Cause, the invasion of Panama in December 1989, dropping paratroopers during each action. On 20 December 1989, Starlifters dropped 2,000 paratroopers over the Omar Torrijos Airport near Panama City, the largest airborne assault since World War Two.

The shining moment for the Starlifter though, was during the Desert Storm buildup between August and December 1990. It was a Starlifter from the 437th Military Airlift Wing, based on Charleston (South Carolina) that brought the first US forces into Saudi Arabia, transporting an airlift control element from the 438th Military Airlift Wing out of McGuire AFB to begin the oversight of the huge volume of airlift traffic coming in from the United States. Over the next year, the Starlifter fleet flew the most airlift missions (7,047 out of 15,800) in support of the war in Iraq, carrying more than 41,400 passengers, and hauling better than 139,600 tons of freight.

Following Desert Storm, Special Operations Command put Lockheed’s Starlifter to use for covert operations as well. Thirteen examples of C-141Bs received the Raytheon/E-Systems SOLL/SOLL II (Special Operations Low Level) modification, which added low level penetration and self-protection systems to the airframe. Various “lumps and bumps” sprouted on the fuselage, housing upgraded navigation/communication systems, Forward Looking Infrared (FLIR) turret, Radar Warning Receiver, and infrared and missile plume detectors.

The aging of the fleet through the 1990s and into the turn of the century became a major concern. The fleet was nearing the seven million flight hour mark. Following conversion to the B model, airframe life was projected at 45,000 flight hours. Production delays of the C-141’s replacement, the McDonnell Douglas (now Boeing) C-17 Globemaster III, coupled with new USAF requirements for low-altitude penetration of strategic airlifters, had served to accelerate wear and tear on the Starlifter fleet. Wing cracks and other fatigue stresses had been discovered, far short of the projected airframe hour limits.

As a result, force reduction in active-duty Air Force units began. It was estimated that the Starlifter would be retired from the front line AMC wings by 2003. The “youngest” 63 airframes underwent major modifications, such as the All Weather Flight Control System (AWFCS) which incorporated a digital autopilot, advanced avionics displays, GPS, SatCom, and Ground Collision Avoidance System (GCAS). These airframes, the “glass cockpit” C-141Cs, served with AFRC and ANG units through to 2004. The final flight made by an active service C-141 took place on September 16, 2004 when 63-0633 from the 305th Air Mobility Wing, McGuire AFB, New Jersey retired to AMARC. The proud career of Lockheed’s Model 300 strategic airlifter came to its end on 6 May 2006 when C-141 66-0177, the famous “Hanoi Taxi”, performed its final flight at Wright-Patterson AFB, Ohio.


FUENTES Y REFERENCIA – SOURCES & REFERENCE

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