Lockheed P-38 Lightning


Caza norteamericano
U.S. fighter


DATOS TÉCNICOS
(Modelo P-38L)
TECHNICAL DATA
(Model P-38L)
TIPO:Caza monoplaza de largo alcance. TYPE:Single-seat long-range fighter.
TRIPULANTES:1 CREW:1
ENVERGADURA:15’85 m. SPAN:52 ft.
LONGITUD:11’53 m. LENGTH:37.82 ft.
ALTURA:3 m. HEIGHT:9.84 ft.
SUPERFICIE ALAR:30’4 m². WING AREA:327.22 ft².
PESO EN VACÍO:9.800 kg. EMPTY WEIGHT:21,605  lb.
MOTOR:2 motores lineales Allison modelos V-1710-111 (izquierda) y V-1710-113 (derecha) de 1.475 caballos. ENGINE:2 Allison 1475-hp V-1710-111 (left) and V-1710-113 (right) inline engines.
ARMAMENTO:

  • 1 ametralladora de 20 mm.
  • 4 ametralladoras de 12’7 mm.
  • 2 bombas de 907 kgs o 2 bombas de 726 kg y cohetes de 127 mm bajo las alas.

ARMAMENT:

  • 1 20 mm gun.
  • 4 12.7 mm guns.
  • Up to 2 2,000-lb bombs or 2 1,600-lb bombs and 127 mm rockets under wings.
VELOCIDAD MÁX.: 667 Km/h. MAX. SPEED:414.45 mph.
TECHO:13.410 m. CEILING:44,000 ft.
ALCANCE:4.184 kms. RANGE:2,600 ml.
PRIMER VUELO:27 enero 1939. FIRST FLIGHT:27 January 1939.
VERSIONES:20 VERSIONS:20
CONSTRUIDOS:3.923 (Modelo L). BUILT:3,923 (Model L).

Pocos podrían haber imaginado a finales de los años 30 que el P-38 sería el único caza estadounidense que permanecería en fabricación a lo largo de toda la Segunda Guerra Mundial. Fue creado como respuesta a una demanda en 1937 de la Fuerza Aérea del Ejército de un caza de gran altitud con una velocidad máxima de al menos 580 km/h a 6.000 metros. El equipo de diseño de Lockheed, encabezado por H. L. Hibbard, creó un diseño bimotor de doble fuselaje revolucionario, ya que no existían motores capaces de cumplir los requisitos del Ejército con un avión monofuselaje. Tras considerar otras alternativas, se comprobó que la configuración de doble fuselaje le daba algunas ventajas al nuevo aparato, por ejemplo mejor acomodo de los motores, tren de aterrizaje, supercargadores y radiadores. Además, el morro quedaba disponible para el armamento sin depender de la sincronización con las hélices.

El llamado Lockheed Modelo 22 fue aceptado por el Ejército en junio de 1937 y se encargó un prototipo XP-38. Éste voló por vez primera el 27 de enero de 1939. El 16 de septiembre de 1940, realizaron su primer vuelo los primeros aparatos de prueba de un pedido de 13 (YP-38). Llevaba dos motores Allison V-1710-27 y 29 que movían las hélices excéntricamente en lugar de concéntricamente como en el caso del prototipo. Tiempo antes de que se completase el pedido de YP-38 en marzo de 1941, se había firmado un contrato en septiembre del 39 para la producción en serie de 66 aparatos, pedido que fue seguido de otro de 607. Los primeros 30 aviones se entregaron a mediados de 1941 y se destinaron a vuelos de entrenamiento.

Los proyectos siguientes, P-38B y C, no llegaron a construirse y la primera versión operativa fue el P-38D. Este modelo comenzó su entrega en agosto de 1941 (con un total de 36 aparatos) e incorporaba algunas mejoras derivadas de informes sobre combates aéreos en Europa, tales como los tanques autosellantes y el sistema de oxígeno a baja presión del piloto. Cuando llegó Pearl Harbor el US Army Air Corps tenía un total de 47 P-38. Algún tiempo antes, en marzo de 1940, una misión británica había firmado un contrato de 667 aparatos que se empezaron a entregar en pequeño número a inicios de 1942. Fueron llamados Lightning Mk I por la R.A.F. La mayor parte del pedido británico quedó en manos de la USAAF cuando los Estados Unidos entraron en la guerra.

Los P-38 estuvieron en combate constantemente sobre Europa continental y el Mediteráneo donde fueron llamados por los alemanes “diablos de doble cola”. Sin embargo, los Lightning no se mostraron totalmente capaces de afrontar a los monomotores de la Luftwaffe. Este hecho se demostró a un alto precio durante las primeras misiones de escolta a bombarderos sobre Alemania desde bases en Gran Bretaña. Los P-38 fueron dedicados paulatinamente a misiones de ataque al suelo en Europa desde la entrada en servicio de los P-47 y P-51. Por contra, en el Pacífico y Lejano Oriente dieron un brillante resultado como cazas de largo alcance. El Lightning era ideal para el teatro del Pacífico. Poseía prestaciones superiores a las de sus oponentes japoneses y un alcance bastante mayor que el de los P-39, P-40 y P-47 disponibles en 1942 en el Pacífico suroccidental. Sus dos motores ofrecían mayor seguridad para volar sobre grandes extensiones de agua o selva. Los Lightning demostraron ser robustos y podían recibir muchos daños en combate y seguir volando. Las misiones de 9, 10 e incluso 12 horas eran habituales, y muchos aparatos alcanzados lograban regresar con un sólo motor. Su maniobrabilidad era inferior a la de sus ágiles oponentes japoneses, pero el empleo de tácticas adecuadas, por ejemplo evitando combates reñidos a baja cota y atacando en veloces picados, permitía a las escuadrillas de Nueva Guinea y las Salomón alcanzar resultados impresionantes. En comparación con el Zero, el Lightning salía perdiendo en velocidad y maniobrabilidad a baja y media cota, pero poseía una velocidad punta, capacidad de elevación y techo operativo bastante mayores, y además estaba mucho mejor armado.

A los pilotos de P-38 les fueron adjudicados más derribos de aparatos japoneses que a los de cualquier otro avión. El Mayor Richard I. Bong, el piloto norteamericano con más victorias de la guerra con 40 aparatos enemigos derribados, alcanzó su récord en un Lightning. El as del frente de Extremo Oriente fue otro piloto de P-38, el Mayor Thomas B. McGuire, que derribó 38 aviones japoneses. Los P-38 del 339º Grupo de Cazas dieron uno de los golpes decisivos de la guerra al interceptar el hidroavión del Almirante Yamamoto que volaba a Bougainville en misión de inspección. Los Lightning llevaron tanques desechables especiales para una misión de largo alcance.

El P-38 demostró ser uno de los aviones norteamericanos más versátiles. Fue adaptado a misiones tan diferentes como las de caza, bombardero, caza nocturno, avión de reconocimiento, ambulancia, torpedero e incluso remolcador de planeadores. En 1944 el modelo P-38L comenzó su producción en serie. Esta versión fue la más numerosa. Lockheed entregó 3,810 aviones en su fábrica de Burbank y otros 113 fueron construidos en la factoría de Vultee de Nashville (Tennessee). El final de la guerra supuso la cancelación del contrato de otros 1,887 ejemplares. El modelo L fue el primer Lightning en ser armado con cohetes bajo las alas. Su versión de reconocimiento fotográfico se llamó F-5F y F-5G. Tras la guerra, gran número de P-38L fueron desguazados o vendidos como excedente. Los pocos P-38L que permanecían en activo en la USAF en 1948 fueron renombrados F-38L.



Few people could probably imagine in the late 30’s that the P-38 would be the only U.S. fighter to remain in series production throughout World War II. It was originally created to meet a 1937 requirement for a high-altitude fighter with a maximum speed of at least 580 km/h at 6,000 metres. The Lockheed design team, headed by H. L. Hibbard, came up with a radical twin-engined twin-boom design, since there was not an engine capable to meet such demands in a single-engined layout. After considering other alternatives, it was seen that the twin-boom configuration gave the aircraft some advantages, such as accommodation of engines, main landing gear, superchargers and radiators. Furthermore, the nose was free for weapons without synchronization with the propellers.

The so-called Lockheed Model 22 was accepted by the U. S. Army Air Corps in June 1937 and one XP-38 prototype was ordered. This flew for the first time on 27 January 1939. On 16 September 1940 the first of an order of 13 pre-production test aircraft (YP-38) was flown. It was powered by 1,150-hp Allison V-1710-27/29 engines driving outward-rotating propellers instead of the prototype’s inward-rotating ones. Long before this YP-38 series was completed in March 1941, a contract had been signed in September 1939 for 66 P-38 initial production series, quickly followed by another for 607. The first 30 aircraft were delivered by mid-1941 and were assigned to training flights.

The following projects, P-38B and C, remained unbuilt and the first operative version was the P-38D. This series began to be delivered in August 1941 (totalizing 36 aircraft) and incorporated some features recommended from reports on air fights in Europe such as self-sealing tanks and low-pressure pilot’s oxygen system. At the time of Pearl Harbour the USAAC had a total of 47 P-38s. Some time before, in March 1940, a British mission had signed a contract for 667 aircraft which were first delivered in a small number in early 1942. These were known as Lightning Mk I by the R.A.F. Most of the British order was repossessed by the USAAF when the U.S. entered the war.

The P-38 was in constant combat in continental Europe and the Mediterranean where it was called ‘the fork-tailed devil’ by the Germans. However, the Lightning did not prove completely suitable for combat with the single-engined fighters of the Luftwaffe. This fact was learned at a high cost during the first bomber-escort flights to Germany from bases in England. The P-38 was increasingly used in ground-attack missions in Europe since the new P-47 and P-51 fighters appeared. In contrast, in the Pacific and Far East the Lightnings gave a brilliant service as a long-range fighters. The Lightning was ideally suited for the Pacific theatre. It possessed a performance superior to that of its Japanese opponents and a range significantly better than that of the P-39s, P-40s and P-47s available in 1942 in the Southwest Pacific. Its twin engines offered additional safety when operating over long stretches of water and jungle. The Lightnings proved to be extremely rugged and could take a lot of battle damage and still keep flying. Missions lasting 9, 10, or even 12 hours became routine, and many wounded Lightnings were able to limp home on only one engine. The maneuverability of the Lightning was inferior to that of its nimble Japanese opponents, but by the use of appropriate tactics, for example the avoidance of dogfighting at low altitudes and the use of fast diving attacks, enabled the P-38 squadrons in New Guinea and the Solomons to achieve impressive results. When compared with the Zero, the Lightning came off badly in terms of speed and maneuverability at medium and low altitudes, but had a far higher top speed, rate of climb and operational ceiling and was much better armed.

P-38 pilots were credited with the destruction of more Japanese aircraft than those of any other fighter. Major Richard I. Bong, the American highest-scoring pilot with 40 enemy aircraft shot down, made his entire score flying a Lightning. The ace in the Far East front was another P-38 pilot, Major Thomas B. McGuire, who destroyed 38 Japanese aircraft. P-38s from 339th Fighter Group gave one of the most decisive blows in the Pacific War on 18 April 1943, when they intercepted Admiral Yamamoto’s seaplane flying to Bougainville on an inspection mission. The Lightnings carried especial drop tanks for this long-range mission.

The P-38 proved to be one of the most versatile U.S. aircraft. It was adapted to such different roles as fighter, bomber, night-fighter, reconnaissance aircraft, air ambulance, torpedo-bomber and even glider tug. In 1944 the P-38L model started series production. This version was numerically the most important. Lockheed completed 3,810 at their home factory at Burbank and another 113 were built by the Vultee plant at Nashville (Tennessee). The end of the war cancelled a contract for other 1,887. The L model was also the first Lightning to be armed with underwing rockets. Its photographic reconnaissance version was designed F-5F and F-5G. After the war was over, large numbers of P-38Ls were scrapped or sold off as surplus. The small number of P-38Ls still remaining in USAF service in 1948 were redesignated F-38L.


FUENTES Y REFERENCIA – SOURCES & REFERENCE

David Donald, American Warplanes of World War II, Grange Books, 2001.

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