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Mitsubishi A6M Reisen

Caza japonés
Japanese fighter

DATOS TÉCNICOS
(A6M3 Modelo 32)
TECHNICAL DATA
(A6M3 Model 32)
TIPO:Caza embarcado monoplaza. TYPE:Single-seat carrier-borne fighter.
TRIPULANTES:1 CREW:1
ENVERGADURA:11 m. SPAN:36.1 ft.
LONGITUD:9’06 m. LENGTH:29.8 ft.
ALTURA:3’50 m. HEIGHT:11.6 ft.
SUPERFICIE ALAR:21’53 m². WING AREA:231.746 ft².
PESO EN VACÍO:1.807 kg. EMPTY WEIGHT:3,984 lb.
MOTOR:Un motor radial Nakajima NK1 F Sakae 21 de 14 cilindros y 1.130 hp. al despegue con hélice metálica de tres palas. ENGINE:One Nakajima NK1 F Sakae 21 14-cylinder radial rated at 1,130 hp. for take-off driving a three-blade metal propeller.
ARMAMENTO:

  • Dos ametralladoras Tipo 97 de 7’7 mm. en la parte delantera del fuselaje.
  • Dos cañones Tipo 99 de 20 mm. en las alas.
  • Dos bombas de 60 kg. en soportes bajo las alas.
ARMAMENT:

  • Two 7.7 mm. Type 97 machine-guns in the upper fuselage decking.
  • Two wing-mounted 20 mm. Type 99 cannon.
  • Two 132 lb. bombs in wing racks.
VELOCIDAD MÁX.:294 km/h. a 6.000 m. MAX. SPEED:338 mph. at 19,685 ft.
TECHO:11.050 m. CEILING:36,250 ft.
ALCANCE:(máximo) 1.284 millas naúticas (2.377 km.). RANGE:(maximum) 1,284 naut. ml. (1,477 ml.).
PRIMER VUELO:1 de abril de 1939. FIRST FLIGHT:1 April 1939.
VERSIONES:15 VERSIONS:15
CONSTRUIDOS:10.449 (todos los modelos). BUILT:10,449 (all variants).

Desde el ataque contra Pearl Harbour hasta los últimos intentos desesperados de mantener a raya a la aviación naval Aliada y a los bombarderos B-29 con base en las Marianas, el Mitsubishi A6M Reisen (Caza Cero) tomó parte en las acciones más importantes llevadas a cabo por la Marina japonesa. Su gran maniobrabilidad y excepcional alcance se tornaron legendarios y aún hoy el Caza Cero continúa siendo para los japoneses y sus antiguos enemigos el símbolo del poderío aéreo nipón. Su fama mundial fue adquirida en toda una serie de victorias contra aviones Aliados tanto basados en tierra como en portaaviones conseguidas en los primeros seis meses de la guerra en el Pacífico, y ante el fracaso de la Marina japonesa en obtener otro caza operativo equivalente en velocidad, armamento y protección a los modernos cazas enemigos que comenzaron a llegar al teatro de operaciones del Pacífico a finales de 1942, el Mitsubishi A6M se vio obligado a alargar su vida operativa hasta el final del conflicto. Pese a resultar obsoleto a partir de 1943, se mantuvo en producción hasta la rendición japonesa, convirtiéndose de este modo en el avión japonés fabricado en mayor número.

El 19 de mayo de 1937 la Marina japonesa remitió a Mitsubishi y Nakajima las especificaciones previas 12-Shi de un Caza Naval Embarcado Experimental. La intención del Alto Mando era comenzar el desarrollo de un aparato que reemplazase al Caza Naval Embarcado Tipo 96 (Mitsubishi A5M) que había comenzado a operar poco antes, por ello los nuevos requisitos excedían sobradamente los de su predecesor. Un equipo liderado por el ingeniero jefe Jiro Horikoshi fue designado por Mitsubishi para trabajar con presteza en este proyecto aunque esto supusiera abandonar el diseño para el concurso del Bombardero Embarcado Experimental 11-Shi.

En octubre de 1937, la Marina, a la luz de los informes que llegaban de China, publicó una especificación revisada que incluía las siguientes condiciones: (1) velocidad máxima de 270 km/h. a 4.000 m.; (2) trepada a 3.000 m. en 9 minutos y 30 segundos; (3) tiempo de vuelo de 1 hora y media a 2 horas con la potencia normal del motor, o de 6 a 8 horas a velocidad de crucero con tanques auxiliares; (4) armamento compuesto de dos cañones de 20 mm. y dos ametralladoras de 7’7 mm. más capacidad de llevar dos bombas de 60 kg.; (5) capacidad de dotarse de equipo completo de radio con equipo de orientación incluido; (6) longitud de despegue menor de 70 m. con viento en contra de 27 km. y (7) maniobrabilidad al menos equivalente a la del Caza Naval Embarcado Tipo 96 (Mitsubishi A5M).

Nakajima decidió abandonar el concurso, pero Jiro Horikoshi y su equipo continuaron avanzando con el diseño de su A6M1, un monoplano fabricado de metal y de ala baja con motor Mitsubishi Zuisei 13 de 780 hp. El primer prototipo se terminó el 1 de abril de 1939 y realizó su primer vuelo en Kagamigahara con el piloto de pruebas Katsuzo Shima a los mandos. Durante el programa de pruebas de vuelo la hélice bipala de paso variable fue reemplazada por otra de tres palas y paso constante, y, dejando a un lado la velocidad punta, todos los demás requisitos resultaron cumplidos o sobrepasados. Por ello, Mitsubishi recibió instrucciones de instalar motores Nakajima NK1C Sakae 12 en el tercer prototipo y en los apartos siguientes. El primer A6M2 con motor Sakae 12 comenzó sus pruebas el 28 de diciembre de 1939, demostrando sobrepasar las expectativas más optimistas de la Marina.

La producción de un primer lote de pruebas de A6M2 fue autorizado por la Marina y las pruebas militares progresaron con rapidez. Pese a la inexplicable pérdida del segundo A6M1, las pruebas iniciales se terminaron en julio de 1940, y el 21 de julio la Marina tomó la decisión de asignar 15 A6M2 al 12º Rengo Kokutai (Cuerpo Aéreo de la Flota Combinada) para realizar pruebas en combate en China, mientras que el último día de dicho mes el modelo fue aceptado para su fabricación con la denominación Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 11. En China las primeras victorias del 12º Rengo Kokutai tuvieron lugar el 13 de septiembre de 1940, y posteriormente, reforzado con aparatos de serie, los A6M2 destruyeron 99 aparatos chinos con la pérdida de dos aviones propios por el fuego antiaéreo. En septiembre de 1941 los aviones fueron vueltos a desplegar ante la inminente guerra contra los Aliados.

Antes del comienzo de la guerra en el Pacífico se introdujeron varios cambios en las líneas de montaje. El primero consistió en un refuerzo del larguero posterior del ala a partir del 22º A6M2 fabricado. A partir del aparato 65º se incorporaron puntas alares plegables manualmente para adaptar la envergadura a los 11 m. que normalmente poseían los ascensores de los portaaviones de la Marina. Con estos cambios el modelo fue renombrado como Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 21, siendo igualmente fabricado por Nakajima en la planta de Koizumi. Por último, también se introdujo una aleta compensadora en los alerones a partir del aparato 192º.

Al estallar la guerra, los japoneses poseían un total de 521 cazas navales en inventario de los que 328 eran A6M2 integrados en la mayor parte de unidades de primera línea. El primer día de la guerra estos Reisen encabezaron el doble ataque contra las fuerzas norteamericanas en Pearl Harbour y en las Filipinas. En apenas dos horas eliminaron de hecho cualquier posibilidad de contraataque de las fuerzas aéreas enemigas. Bajo su escolta los bombarderos japoneses barrieron a los acorazados de la Flota del Pacífico. Desplazándose con rapidez a través de todo el Océano Pacífico e Índico, la Rengo Kantai (Flota Combinada) y sus cazas Cero contaron sus combates por victorias en Wake, Darwin, y Ceilán mientras que los kokutais basados en tierra integrados por Reisen lideraban a las fuerzas japonesas en la conquista de Filipinas y las Indias Orientales Holandesas. Concentrando sus unidades numéricamente inferiores, la Marina japonesa logró infligir graves derrotas a todos sus oponentes. Posteriormente, pese a la impresionante victoria a tan escaso coste, las unidades de Reisen comenzaron a resentirse al incrementarse las pérdidas de aparatos y pilotos experimentados y no poderse compensar incrementando la producción de aviones y el entrenamiento de nuevos pilotos justo en el momento en el que la maquinaria bélica Aliada empezaba a acelerarse. El 7 y 8 de mayo de 1942 los portaaviones de la Marina japonesa y de la norteamericana se enfrentaron en el Mar del Coral. Tras ella, y pese a las graves pérdidas Aliadas, los japoneses tuvieron que posponer su proyectada invasión de Australia. Cuatro semanas más tarde, el 3 y 4 de junio, cuatro portaaviones japoneses y sus aviones fueron destruidos en la Batalla de Midway. El avance japonés fue detenido y a partir de entonces los Reisen hubieron de operar a la defensiva, un papel en el que su falta de blindaje y protección de los depósitos de combustible resultó muy costoso.

Seis meses antes del inicio de la guerra Mitsubishi comenzó a probar una versión nueva del Reisen, el A6M3, con motor Sakae 21 de 14 cilindros y 1.130 hp. dotado de sobrealimentador de dos velocidades en lugar del sobrealimentador de una velocidad del Sakae 12. La instalación del nuevo motor requirió el desplazamiento del panel ignífugo 20’32 cm. hacia detrás, lo cual supuso una reducción en la capacidad de combustible en el fuselaje de 98 litros a 60 litros y el cambio del perfil del capó motor para incorporar el sobrealimentador de la toma de aire en su borde superior. Aunque el avión se comportó satisfactoriamente, las pruebas de vuelo del A6M3 resultaron decepcionantes al caer sus prestaciones muy por debajo de lo calculado, por ello la fabricación se retrasó hasta poder disponer de suficientes motores Sakae 21. Desde el 4º aparato fabricado el suministro de munición de los cañones alares de 20 mm. se aumentó de 60 proyectiles por arma a 100, y posteriormente, por sugerencia de las unidades del frente, las puntas alares plegables fueron suprimidas, disminuyendo la envergadura a 11 m. y la superficie de las alas a 21’53 m². Este cambio, que produjo un leve aumento de la velocidad a nivel a costa de una disminución inapreciable en las prestaciones generales y la maniobrabilidad, se realizó para facilitar la fabricación y el mantenimiento. Con estas características el A6M3 fue designado Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 32. Mitsubishi produjo 343 unidades y Nakajima otra cantidad no especificada en su planta de Koizumi.

Tras prestar servicio durante un corto periodo en Japón, el A6M3 Modelo 32 fue desplegado en la zona de Nueva Guinea y las Salomón a finales de la primavera de 1942, donde los japoneses realizaban preparativos para un asalto anfibio contra el norte de Australia. La indecisa Batalla del Mar del Coral y la derrota de Midway fueron seguidas del desembarco norteamericano en Guadalcanal.

La falta de aeródromos próximos a la zona de combate obligó a los A6M3 a operar desde bases situadas a unas 560 millas náuticas (1.037 km.) de Guadalcanal. Las pérdidas aumentaron de forma alarmante, no sólo por los derribos ocasionados al intentar rechazar la primera operación anfibia Aliada, sino también porque los A6M3 no tenían alcance suficiente. Se evidenció que el Sakae 21 consumía más carburante que el Sakae 12, y además la capacidad total de combustible se había reducido al instalarse dicho motor. A petición de las unidades de primera línea Mitsubishi instaló un depósito subalar de 45 litros por fuera de los registros de los cañones. Para mantener la carga alar baja pese al aumento de peso, se volvieron a instalar las puntas alares plegables. Aún con la designación A6M3, esta versión fue denominada Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 22, o bien Modelo 22A (A6M3a) cuando llevaba cañones Tipo 99 Modelo 2 Mk. 3 de 20 mm. y tubo largo. Con la instalación de estos depósitos el Reisen recobró su alcance original, pero el Modelo 22 sufrió graves pérdidas cuando los más modernos cazas Aliados, como el Lockheed P-38 Lightning, Chance-Vought F4U-1 Corsair y Supermarine Spitfire comenzaron a llegar al teatro de operaciones del Pacífico. Unos pocos A6M3 fueron probados de manera experimental con cañones de 30 mm. en Rabaul.

Cuando los servicios de inteligencia Aliados comenzaron a asignar nombres en código a los aviones japoneses el Reisen fue denominado Zeke. Sin embargo, una identificación defectuosa y la descoordinación con la inteligencia encargada del teatro de operaciones de China, Birmania y la India ocasionó confusiones y duplicidades en los códigos del Reisen, que también fue conocido como Ray y Ben, aunque pronto se eliminaron en favor de Zeke. Del mismo modo, el apodo Hap (en honor del General Arnold, Jefe de Estado Mayor de la USAAF) se le aplicó en primer lugar a “un nuevo caza japonés con puntas alares cuadradas”, el A6M3 Modelo 32. Hap pronto cambió a Hamp para no herir los sentimientos del General Arnold, pero se terminó convirtiendo en Zeke 32 al reparar la inteligencia Aliada en que el avión no era en realidad un modelo nuevo sino una versión del Zeke. En parte debido a la confusión de los servicios de inteligencia y también a causa de que la designación oficial japonesa del Reisen, que se dio a conocer al inicio de la guerra, estos nombres en clave a menudo no se empleaban, conservando el avión el nombre con el que ha llegado a nuestros días: Cero.

Durante el indeciso ataque japonés en las Aleutianas en junio de 1942, un A6M2 realizó un aterrizaje forzoso en la isla de Akutan, siendo capturado por los Aliados. Llevado a San Diego (California), este A6M2 fue reparado y probado, resultando un trofeo de enorme valor para los servicios técnicos de la inteligencia Aliada. Durante las exhaustivas pruebas realizadas se analizaron todas las cualidades y debilidades del avión y la información recogida se pasó a las unidades del frente, que pudieron así mejorar sus tácticas contra este ágil caza nipón que había reinado en los cielos del Pacífico durante los seis primeros meses del conflicto.

Por ese tiempo en Japón Mitsubishi y la Marina intentaban mejorar el Reisen. Aunque a baja cota aún podía enfrentarse con garantías a los aviones Aliados, a media y gran altitud resultaba claramente superado por los Lightnings y Corsairs. En un intento de cambiar la situación, dos A6M2 fueron modificados por el Dai-Ichi Kaigun Koku Gijitsusho en Yokosuka con un motor experimental turboalimentado Sakae y denominados A6M4. Los problemas irresolubles del motor impidieron realizar un pedido de fabricación y la Marina hubo de aceptar una versión temporal del avión, denominada A6M5, hasta poder disponer del nuevo Mitsubishi A7M Reppu. Los continuos retrasos en el desarrollo del Reppu ocasionaron que la fabricación temporal del A6M5 tuviera que continuar hasta el final de la guerra.

Una de las principales debilidades del Reisen inicial contra los nuevos cazas Aliados era su insuficiente velocidad de picado, que a menudo provocaba que los aviones Aliados pudiesen escapar de un derribo seguro al picar lejos del alcance del caza japonés. Para mejorar dicha velocidad Mitsubishi modificó el 904º A6M3 fabricado en agosto de 1943 instalando nuevas puntas alares con recubrimiento más pesado, no plegables y más redondeadas, lo que reducía la envergadura a 11 m. y la superficie alar a 21.3 m². Este modelo siguió manteniendo el armamento habitual de dos ametralladoras Tipo 97 de 7’7 mm. y dos cañones Tipo 99 Modelo 2 Mk. 3, así como los dos depósitos subalares y el motor Sakae 21, pero a este último se le añadieron escapes individuales que aumentaron un poco su potencia. Aunque se produjo un aumento en el peso de 188 kg., el A6M5 resultaba más rápido que el A6M3 Model 32 y alcanzaba una velocidad punta en vuelo a nivel de 564 km/h. a 6.000 m. (21 km/h. más). Fabricado con la denominación Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 52, el A6M5 llegó apresuradamente a las unidades de primera línea en el otoño de 1943, justo a tiempo de afrontar la nueva amenaza ocasionada por la aparición del excelente Grumman F6F Hellcat. Aunque en lo relativo a prestaciones el A6M5 podía compararse con el algo menos maniobrable Hellcat, este impuso su superioridad al estar mejor armado y protegido, así como al hecho de que su mejor armamento atravesaba con facilidad al liviano caza nipón.

Una vez terminado y probado el prototipo a finales de 1943, el A6M5a comenzó a salir de las líneas de montaje de Mitsubishi y Nakajima en marzo de 1944. Este modelo incorporaba un recubrimiento alar aún más grueso que le permitía incrementar su velocidad de picado hasta los 740 km/h. y mejor armamento al sustituir los tambores de munición de 100 proyectiles de los cañones Tipo 99 Modelo 2 Mk. 4 de 20 mm. por cintas de munición con 125 proyectiles. Al A6M5a Modelo 52A pronto le siguió el A6M5b, desarrollado conjuntamente por Mitsubishi y el Dai-Ichi Kaigun Kokusho y que pretendía solventar dos de las más importantes debilidades del Reisen, armamento insuficiente y carencia de blindaje y protección para los depósitos de combustible. Por ello, se instaló blindaje en el parabrisas y extintores automáticos en los depósitos. Igualmente, una de las ametralladoras Tipo 97 de 7’7 mm. del fuselaje fue reemplazada por otra Tipo 3 de 13’2 mm. Aunque el A6M5b Modelo 52B fue tal vez el mejor modelo del Reisen en combate, su primera misión operativa fue un completo fracaso. Aunque se pudo entregar a tiempo a las unidades embarcadas en los portaaviones de la 3ª Koku Kantai (División de Portaaviones) para tomar parte en la Operación Ago (defensa de las Filipinas), los A6M5b sufrieron una aplastante derrota a manos de los Hellcats de la Marina norteamericana durante el conocido como “tiro al pavo” de las Marianas.

Cuando los Aliados desembarcaron en Leyte la mayor parte de las unidades navales de caza japonesas estaban equipadas con A6M5, A6M5a y A6M5b. Estos aviones no fueron enemigo para los cazas norteamericanos, numérica y técnicamente superiores. Muchos A6M5 fueron empleados en ataques kamikaze dotados de una bomba de 250 kg. instalada en el depósito ventral el 25 de octubre de 1944, día en el que cinco aparatos de la unidad Shikishima, integrada por voluntarios del 201º Kokutai, hundieron al portaaviones de escolta norteamericano St. Lo y dañaron al Kalinin Bay, Kitkun Bay y White Plains. Al quedar finalmente las Filipinas en manos Aliadas, la mayoría de los Reisen enviados a esta campaña habían sido destruidos.

Mientras tanto en Japón continuaba el desarrollo del Reisen, ya que la fabricación del Mitubishi J2M Raiden no se aceleraba y el Mitsubishi A7M Reppu aún no estaba listo para ser producido en serie. La Marina japonesa era consciente de la obsolescencia del A6M, pero la necesidad de disponer del máximo número posible de cazas era demasiado acuciante como para dejar de fabricarlo. La aplastante derrota de las Filipinas llevó a la Marina el 23 de julio de 1944 a solicitar con urgencia cambios en el avión como los siguientes: (1) montaje de dos ametralladoras Tipo 3 de 13’2 mm. adicionales colocadas junto a los cañones alares; (2) colocación de una plancha blindada detrás del asiento del piloto; (3) instalación de un depósito de combustible de 140 litros tras la carlinga y (4) instalación de soportes subalares para misiles no guiados aire-aire. Eitaro Sano, que había sustituido a Jiro Horikoshi como ingeniero jefe del programa del Reisen, solicitó reemplazar el motor Sakae por el Mitsubishi Kinsei para resolver el esperable aumento de peso, pero la Marina no lo aprobó y dio instrucciones a Mitsubishi para que siguiera empleando el Sakae 21 hasta poder disponer del Sakae 31 con inyección de agua-metanol. El primer A6M5c, creado a partir de un A6M5, se terminó en septiembre de 1944. Tras las pruebas de vuelo, durante las cuales fue necesario aumentar el grosor del recubrimiento del ala en la zona de los registros del armamento, el modelo se comenzó a fabricar con la denominación Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 52C. Mitsubishi sólo fabricó 93 aparatos antes de entregar en noviembre de 1944 el prototipo del A6M6c con motor Sakae 31 con inyección de agua-metanol. La fabricación del A6M6c Modelo 53C fue destinada a Nakajima, que sustituyó los depósitos alares por otros autosellantes.

Aunque resultaba factible obtener una velocidad punta de 556 km/h. con el Sakae 31, las prestaciones a menudo eran menores porque el motor presentaba problemas iniciales recurrentes y la calidad en la fabricación de fuselajes y motores se estaba deteriorando.

Las unidades de primera línea habían desarrollado un cambio en el tanque de combustible del Reisen para que pudiese llevar una bomba de 250 kg., lo que le permitía operar como cazabombardero. Al perderse la mayor parte de los portaaviones más grandes, la Marina ordenó a Mitsubishi diseñar soportes de bombas más fiables para fabricar un modelo del avión empleable como bombardero en picado desde los portaaviones pequeños. El diseño del A6M7 fue la respuesta a esta petición, diferenciándose del A6M6c en sus soportes especiales, planos de cola más robustos y la capacidad de llevar dos depósitos auxiliares de 350 litros por fuera de las ametralladoras de 13’2 mm. La producción de esta versión, conocida como Modelo 63, comenzó en mayo de 1945.

Además de su empleo cada vez mayor como aviones suicidas, los Reisen aún integraban la mayoría de unidades de caza nocturna de primera línea, incluido el 302º Kokutai, que modificó sus A6M5 con cañones de tiro oblicuo de 20 mm. en la parte trasera del fuselaje. Este modelo se designó de manera extraoficial como A6M5d-S.

Los decepcionantes resultados del A6M5c y A6M6c convencieron por fin a la Marina de que debía permitir a Mitsubishi el cambio del motor Sakae por el más potente Mitsubishi Kinsei, aunque esto se debió también a que la planta de motores Musashi de Nakajima había dejado de fabricar el Sakae para concentrar la producción en el Homare y por ello la fabricación de los dos prototipos del A6M8 con motor Kinsei se aprobó finalmente en abril de 1945. En este modelo la parte delantera del fuselaje poseía un mayor diámetro para adaptar el Mitsubishi MK8P Kinsei 62 de 1.560 hp., para lo cual se descartaron las ametralladoras del morro. Igualmente se mejoró el sistema extintor de los depósitos de combustible. Tras superar las pruebas de la Marina en Aomori, durante las que se cambió el sistema de refrigeración de aceite, el A6M8 recibió máxima prioridad en plantas dispersas con la denominación Caza Naval Embarcado Tipo 0 Modelo 64. La Marina tenía la esperanza de poder hacer frente a los Hellcats norteamericanos en mejores condiciones, pero no se llegó a terminar ninguna de las 6.300 unidades solicitadas antes del final de la guerra debido a la caótica situación de la industria aeronáutica japonesa.



From the attack on Pearl Harbour to the last desperate attempts to ward off the swarms of Allied carrier-based aircraft and Marianas-based B-29s, the Mitsubishi A6M Reisen (Zero Fighter) took part in almost every major action in which the Japanese Navy was committed. Its extreme manoeuvrability and exceptional range became almost legendary and to this day Zero Fighter remains for the Japanese and their former enemies alike the symbol of Japanese air power. Its worldwide fame was won in a series of victories against all types of land- and carrier-based Allied aircraft during the first six months of the Pacific War and, because the Japanese Navy failed to introduce another operational fighter matching the speed, armament and protection of the modern Allied fighters which began arriving in the Pacific theatre in late 1942, the Mitsubishi A6M was forced to bear the brunt of the action until the end of the war. Despite its avowed obsolescence after 1943, the aircraft was kept in production until the Japanese surrender, and more Reisens were built than any other type of Japanese aircraft.

On 19 May, 1937, preliminary specifications for a Navy Experimental 12-Shi Carrier Fighter were submitted to Mitsubishi and Nakajima. The Naval Staff’s intention was to begin development of an aircraft to replace the Navy Type 96 Carrier Fighter (Mitsubishi A5M) which had recently become operational, and the new requirement far exceeded those of its predecessor. A team led by Chief Engineer Jiro Horikoshi was assigned by Mitsubishi to work swiftly on this project even though it meant pulling out of the design competition for the Navy Experimental 11-Shi Carrier Bomber.

In October 1937 the Navy, in the light of combat reports from China, issued a revised specification including the following requirements: (1) maximum speed 270 km/h. at 4,000 m. (311 mph. at 13,125 ft.); (2) climbing speed, 3,000 m. (9,840 ft.) in 9 min. 30 sec.; (3) endurance, 1.5 to 2 hr. at normal rated power or 6 to 8 hr. at economical cruising speed with drop tanks; (4) armament, two 20 mm. cannon and two 7.7 mm. machine-guns with provision for two 60 kg. (132 lb.) bombs; (5) provision for full radio equipment including direction finding equipment; (6) take-off run, less than 70 m. (230 ft.) with 27 km. headwind; and (7) manoeuvrability at least equal to that of the Navy Type 96 Carrier Fighter (Mitsubishi A5M).

Nakajima elected to pull out of the competition, but Jiro Horikoshi and his Mitsubishi team pressed forward with the design of their A6M1, an all-metal low-wing monoplane powered by a 780 hp. Mitsubishi Zuisei 13. The first prototype was completed in March 1939, and on 1 April 1939, the aircraft made its maiden flight at Kagamigahara with test pilot Katsuzo Shima at the controls. During the flight test programme the two-blade variable-pitch propeller was replaced by a three-blade constant-speed unit, and, apart from maximum speed, all requirements were either met or exceeded. Accordingly Mitsubishi was instructed to install Nakajima NK1C Sakae 12 engines in the third prototype and subsequent aircraft. The first Sakae 12 powered A6M2 began flight trials on 28 December, 1939, and the aircraft proved to be far more successful than the Navy’s most optimistic expectations.

Production of an initial Service trials batch of A6M2s had been authorised by the Navy, and military trials progressed rapidly. In spite of the unexplained loss of the second A6M1, the initial trials were completed in July 1940, and on 21 July the Navy decided to assign fifteen A6M2 to the 12th Rengo Kokutai (12th Combined Naval Air Corps) for combat trials in China, while on the last day of the month the aircraft was accepted for production as the Navy Type 0 Carrier Fighter Model 11. In China the pre-production A6M2s of the 12th Rengo Kokutai drew their first blood on 13 September 1940, and later, reinforced with a number of production aircraft, the A6M2s destroyed 99 Chinese aircraft for the loss of two of their own to ground fire. In September 1941 they were redeployed in preparation for the impending war with the Allies.

Prior to the beginning of the Pacific War several modifications were introduced on the assembly lines, the first being a reinforcement of the rear wing spar introduced on the 22nd A6M2. Beginning with the 65th aircraft, manually folding wingtips were incorporated to fit the standard 11 m. (36.1 ft.) deck elevator of the Navy’s carriers. So modified, the aircraft was redesignated the Navy Type 0 Carrier Fighter Model 21, and was also built by Nakajima at their Koizumi plant. Finally a modified aileron tab balance was incorporated on the 192nd and subsequent A6M2 aircraft.

When the war in the Pacific broke out, the Japanese Navy had a total of 521 carrier fighters on strength of which 328 were A6M2s equipping most of its first-line units. On the first day of the war these Reisens spearheaded a two-prong attack on the American forces at Pearl harbour and in the Philippines. In two hours they virtually eliminated any possibility of effective US airborne counter attacks. Under their cover the Japanese bombers had wiped out the battleship forces of the US Pacific Fleet. Moving quickly through the entire Pacific and Indian Oceans, the Rengo Kantai (Combined Fleet) and its Zero Fighters swept the area in a series of successes marked by victories over Wake, Darwin and Ceylon while the Reisen-equipped land-based kokutais led the Japanese forces in the conquest of the Philippines and the Netherlands East Indies. Concentrating their numerically inferior fighter units, the Japanese Navy was able to inflict severe losses on all of its opponents. Then, in spite of an impressive victory-to-loss ratio, the Reisen units began to lose ground when losses of aircraft and experienced pilots could not be made good by accelerated aircraft production and pilot training just as the Allied war machine was gaining tempo. On 7 and 8 of May, 1942, the Japanese Navy and the US Navy carriers met in the Coral Sea, after which in spite of heavier Allied losses the Japanese had to call off their intended invasion of Australia. Four weeks later, on 3 and 4 June, four Japanese carriers and their aircraft were lost in the Battle of Midway. The Japanese advance had been stopped, and from then on the Reisens were to operate in a defensive role in which their lack of armour and fuel tank protection was to prove extremely costly.

Six months before the war began Mitsubishi started testing a new version of the Reisen, the A6M3, powered by a 1,130 hp. Sakae 21 14-cylinder radial equipped with a two-speed supercharger instead of a single-speed unit as used on the earlier Sakae 12. The installation of the new engine necessitated moving the firewall 8 inches aft, resulting in a reduction in fuselage fuel tank capacity from 98 litres (21.6 gal.) to 60 litres (13.2 gal.) and changing the shape of the engine cowling to incorporate the supercharger air intake in its upper lip. Although the aircraft performed satisfactorily, the flight trials of the A6M3 were rather disappointing as performance fell substantially below calculated data, and production was delayed until sufficient Sakae 21 engines were available. Starting with the fourth aircraft, the ammunition supply for the wing-mounted 20 mm. cannon was increased from 60 rpg. (round per gun) to 100 rpg., and soon thereafter, at the suggestion of operational units, the folding wingtips were removed, reducing the span to 11 m. (36.1 ft.) and wing area to 21.53 m². (231.746 ft².). This modification, which resulted in a slight increase in level speed at the cost of negligible reduction in overall performance and manoeuvrability, was introduced to ease production and maintenance. In this form the A6M3 was designated Navy Type 0 Carrier Fighter Model 32. Mitsubishi built 343, while an unspecified number of identical aircraft were built at Koizumi by Nakajima.

Following limited service in Japan the A6M3 Model 32s were deployed to the New Guinea/Solomons area in the late spring of 1942 where the Japanese were getting ready to mount an amphibious assault on northern Australia. The inconclusive Coral Sea battle and the defeat off Midway were soon followed by the American landing on Guadalcanal.

The lack of airfields close to the combat area forced the A6M3s to operate from bases located some 560 naut. ml. from Guadalcanal. Reisen losses mounted alarmingly, as, in addition to combat losses arising from the Japanese attempt to throw back the first Allied amphibious operation, a large number of A6M3 Model 32s were lost because they had insufficient range. The Sakae 21 was found to have a higher fuel consumption than the Sakae 12, and furthermore the tank capacity had been reduced when this engine had been installed. At the request of operational units Mitsubishi fitted a 45 litre (9.9 gal.) tank in each wing outboard of the cannon bay, and in order to retain a low wing loading, in spite of the increased weight, the folding wingtips were again fitted. Still retaining the short designation A6M3 this version was known as the Navy Type 0 Carrier Fighter Model 22, or Model 22A (A6M3a) when long-barrel 20 mm. Type 99 Model 2 Mk. 3 cannon were installed. The installation of these wing tanks restored the range of the Reisen to its original level, but the Model 22 suffered heavy losses when modern Allied fighters such as the Lockheed P-38 Lightning, Chance-Vought F4U-1 Corsair and Supermarine Spitfire were introduced in the Pacific theatre. A small number of A6M3s were tested operationally at Rabaul with wing-mounted experimental 30 mm. cannon.

When Allied Intelligence began to assign code names to Japanese aircraft the Reisen became known as the Zeke. However, faulty identification and lack of co-operation with Intelligence officers in the China-Burma-India theatre of operation resulted in the temporary assignment of duplicate code names for the Reisen, Ray and Ben, but these were soon dropped in favour of Zeke. Similarly, the name Hap (in honour of General Arnold, the US Army Air Forces’ Chief of Staff) was first assigned to ‘a new Japanese fighter with square wingtips’, the A6M3 Model 32. Hap was changed for Hamp to spare General Arnold’s feelings, but finally became Zeke 32 when Allied Intelligence realized that the aircraft was not a new design but merely a version of the Zeke. Partly as a result of the confusion existing in Intelligence circles and because Reisen‘s official Japanese designation was known early in the war, these various codes were not often used, and to this day this aircraft is better known as the Zero.

During the inconclusive Japanese strike in the Aleutian in June 1942, an A6M2 had made a force landing on Akutan Island and the aircraft was captured by the Allies. Transported to San Diego, California, this A6M2 was repaired and tested, proving an invaluable prize for Allied technical intelligence. During exhaustive tests in the United States all qualities and weaknesses of the aircraft were carefully studied and the information passed to operational units which were able to improve their tactics against the nimble Nipponese fighter which had ruled the Pacific sky during the first six months of the war.

In Japan at that time Mitsubishi and the Navy were attempting to improve the Reisen. At low altitude it could still hold its own against Allied aircraft, but at medium and high altitude it was hopelessly outclassed by the Lightnings and Corsairs. In an attempt to correct this situation two A6M2s were modified by Dai-Ichi Kaigun Koku Gijitsusho at Yokosuka and, designated A6M4s, were powered by an experimental turbosupercharged Sakae engine. Major teehing troubles with the experimental engine precluded the placing of a production order, and the Navy had to settle for an interim version of the aircraft, the A6M5, pending availability of the new Mitsubishi A7M Reppu. Delays in the developing of the Reppu resulted in production of the interim A6M5 being continued until the end of the war.

One of the main weaknesses of the early Reisen against the new Allied fighter aircraft was its insufficient diving speed, and often the Reisen lost sure victims as the Allied aircraft dived out of reach. To improve diving speed Mitsubishi modified the 904th A6M3 in August 1943 by fitting a new set of wingtips with heavier gauge skin and with redesigned non-folding rounded wingtips, reducing span to 11 m. (36.1 ft.) and wing area to 21.3 m². (229.27 ft².). The standard A6M3 armament, consisting of two 7.7 mm. Type 97 machine-guns and two 20 mm. Type 99 Model 2 Mk. 3 cannon, was retained, as were the two 45 litre wing fuel tanks and the Sakae 21 engine, but new individual exhaust stacks providing some thrust augmentation were fitted. Although there was an increase in normal loaded weight of 416 lb., the A6M5 was faster than the A6M3 Model 32 and reached a maximum level speed of 351 mph. at 19,685 ft. (a gain of 13 mph.), and could be dived at speeds up to 410 mph. Put into production as the Navy Type 0 Carrier Fighter Model 52, the A6M5 was rushed to front-line units in the autumn of 1943 in time to meet the new threat presented by the appearance of the superlative Grumman F6F Hellcat. Although in performance the A6M5 could hold its own against the slightly less manoeuvrable Hellcat, the American fighter gained decisive superiority as it was more strongly built and better protected, and because its heavier armament tore easily through the light construction of the Nipponese fighter.

Appearing in prototype form in late 1943, the A6M5a began rolling off the Mitsubishi and Nakajima production lines in March 1944. This variant was fitted with a still heavier gauge wing skin which allowed a further increase in diving speed to 460 mph., armament being improved by replacing the drum-fed 20 mm. Type 99 Model 2 Mk. 4 cannon of 100 rpg. with belt-fed 20 mm. Type 99 Model 2 Mk. 4 cannon of 125 rpg. The A6M5a Model 52A was soon followed by the A6M5b, jointly developed by Mitsubishi and Dai-Ichi Kaigun Kokusho to correct the two major weaknesses of the Reisen (insufficient armament and lack of armour and fuel tank protection). Armour glass was installed just behind the windshield glass, and the fuel tanks had automatic fire extinguishers. Also, one of the fuselage-mounted 7.7 mm. Type 97 machine-guns was replaced with a 13.2 mm. Type 3 machine-gun. Although the A6M5b Model 52B was probably the best version of the Reisen to see combat duty, its first operational sortie was a complete failure. Delivered to the fighter units serving aboard the carriers of the Third Koku Kantai in time to participate in Operation Ago, the battle of the Philippines, the A6M5bs suffered a crushing defeat at the hands of the US Navy Hellcats during the Marianas “turkey shoot”.

When the Allies landed at Leyte most Japanese Navy fighters units were equipped with the A6M5, A6M5a and A6M5b. The Reisens were no match for the numerically and technically superior US fighters and many A6M5s with a 250 kg. (551 lb.) bomb fitted to the ventral drop tank rack were expended in kamikaze attacks starting on 25 October, 1944, when five Reisens of the Shikishima unit formed by volunteers of the 201st Kokutai sank the escort carrier St. Lo and damaged the carriers Kalinin Bay, Kitkun Bay and White Plains. When finally the Philippines were secured by the Allies, most of the Reisens assigned to this campaign had been destroyed.

In Japan the development of the Reisen continued, as production of the Mitubishi J2M Raiden was slow in gaining speed and the Mitsubishi A7M Reppu was not yet ready for production. The Japanese Navy was painfully aware of the obsolescence of the A6M, but the need for as many fighter aircraft as possible was too pressing to phase it out of the production. The crushing defeat suffered during the battle of the Philippines resulted, on 23 July, 1944, in an urgent request from the Navy to modify the Reisen by (1) installing two additional 13.2 mm. Type 3 machine-guns in the wing outboard of the cannon; (2) mounting an armour plate behind the pilot’s seat; (3) fitting a 140 litre (30.8 gal.) self-sealing fuel tank behind the cockpit; and by (4) installing wing racks for unguided air-to-air missiles. Eitaro Sano, who had replaced Jiro Horikoshi as chief engineer for the Reisen programme, requested that the Sakae engine be substituted for theMitsubishi Kinsei to cope with the anticipated weight increase, but the Navy refused to give its approval and instructed Mitsubishi to retain the Sakae 21 engine until the Sakae 31 with water-methanol injection became available. The first A6M5c, modified from an A6M5 airframe, was completed in September 1944. Following flight trials during which it was found necessary to increase the thickness of the wing covering in the area of the gun bays, the aircraft was put into production as the Navy Type 0 Carrier Fighter Model 52C. Mitsubishi built only 93 of these prior to delivering, in November 1944, the prototype of the A6M6c with water-methanol boosted Sakae 31 engine. Production of the A6M6c Model 53C was assigned to Nakajima, and self-sealing wing tanks were substituted for the previously unprotected tanks.

Although with the Sakae 31 maximum speed of 346 mph. was possible, performance often fell below this level as the engine suffered from teething troubles and as workmanship on airframe and engine deteriorated.

Operational units had developed a modification of the Reisen‘s drop tank fitting to carry a 250 kg. (551 lb.) bomb, permitting the aircraft to be used as fighter-bomber. When most of the large aircraft carriers were lost, the Navy instructed Mitsubishi to design a more reliable bomb rack and to produce a version of the Reisen suitable for use as dive-bomber to operate from the small carriers. The A6M7 was designed to meet this requirement and differed from the A6M6c by the installation of the special bomb rack, a reinforced tailplane and the provision of two 350 litre (77 gal.) wing drop tanks attached outboard of the 13.2 mm. machine-guns. Production of this aircraft as the Model 63 began in May 1945.

Apart from their use in growing numbers as a suicide attack aircraft, the Reisens still equipped most first-line fighter units operating at night, including the 302nd Kokutai, which modified their A6M5s to mount an oblique-firing 20 mm. cannon in the rear fuselage, the aircraft so modified being unofficially designated A6M5d-S.

The disappointing performance of the A6M5c and A6M6c finally convinced the Navy that they should yield to Mitsubishi’s request to replace the Sakae engine with the more powerful Mitsubishi Kinsei and, as the Nakajima Musashi engine plant had ceased production of the Sakae to concentrate on production of the Homare, the manufacture of two Kinsei powered A6M8 prototypes was finally approved in November 1944. Using an airframe similar to that of the A6M7, the first A6M8 was completed in April 1945. The forward fuselage was redesigned to accommodate the 1,560 hp. Mitsubishi MK8P Kinsei 62 which had a larger diameter than the Sakae engine, necessitating the removal of the fuselage-mounted guns. At the same time, the fuel tank fire-extinguishing system was also improved. After completion of the Service trials at Aomori, during which the oil-cooling system had to be revised, the A6M8 received top priority for production in dispersal plants as the Navy Type 0 Carrier Fighter Model 64. The Navy had hoped that the A6M8 would be able to meet the US Navy Hellcats on better terms, but none of the 6,300 production aircraft which had been ordered could be completed before the end of the war, due to the chaotic conditions then prevailing in the Japanese aircraft industry.


FUENTES Y REFERENCIA – SOURCES & REFERENCE
René J. Francillon, Japanese Aircraft of the Pacific War, Putnam & Company, 1970.

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